En 1853, les membres de l’expédition américaine – dirigée par le commodore Matthew Perry – arrivent au pays du Soleil-Levant.
Le photographe officiel de l’expédition, Eliphalet Brown, a été l’un des premiers à prendre des photos avec des vues du Japon.
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Certaines photographies d’Eliphalet Brown ont été utilisées comme lithographies dans le “Journal of the Perry Expedition to Japan” (1856) par S. Williams. La photographie la plus ancienne qui subsiste de cette époque est une photographie de Shimazu Nariakira (1), chef de la principauté de Satsuma (aujourd’hui préfecture de Kagoshima), datée de 1857.

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Shimooka Renjō est considéré comme le premier photographe professionnel japonais. Au début de 1860 à Yokohama, il crée le premier studio photographique au Japon. D’autres photographes se distinguent comme Ueno Hikoma et Uchida Kuichi.

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En 1867, il y avait environ 40 photographes professionnels rien qu’à Osaka. Parmi eux figuraient Tamoto Kenzō (1831-1912), l’un des auteurs de la première collection de photographies documentaires d’Hokkaido, prises dans les années 1870.

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Les tirages photographiques étaient eux-mêmes peints à l’aquarelle. Cette méthode de traitement des images finies était omniprésente. Cela donne lieu à des couleurs vives et saturées. Rappelons aussi que des acteurs professionnels ont posé pour de nombreux photographes.

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En ce qui concerne le paysage, principal genre des arts visuels japonais, les photographes tentent souvent d’imiter la peinture, déformant délibérément la perspective aérienne.

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Les photographies étaient colorisées à la main, ce qui renforçait encore leur ressemblance avec les peintures et les estampes ukiyo-e traditionnelles. Rapidement, la photographie au Japon est devenue populaire et rentable.

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On sait qu’en 1877, il y avait environ 100 photographes professionnels rien qu’à Tokyo. Malheureusement, dans de nombreux cas, il n’est pas possible d’établir le nom de l’auteur, car aucun des négatifs n’était généralement signé.

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Pour en savoir plus

Lectures :
– Nouvelle Histoire du Japon Broché, de Pierre-François Souyri
– Histoire du Japon et des Japonais. Des origines à […], de Edwin o. Reischauer