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Un boulanger se tenait devant l’empereur. Cette année, plus que les précédentes, l’esclandre autour du prix de la farine devint de nouveau une grande affaire, et pour répondre aux critiques de tous bords, dans les petites maisonnées de commerce, ou dans les coins reculés des imprimeurs clandestins, il fallait en recevoir un pour faire taire la rumeur d’une nouvelle pénurie. L’orge fut discutée davantage que le blocus de l’Angleterre. Encore une fois.

— Comme je vous le disais, sire-duc, dit le boulanger dans une désignation de titre hasardeuse, nous sommes inquiets, pour nous, pour vous, mais non, oh ! non, pas vous directement, sire-duc, mais pour les réserves et les silos ; ils vont être pris de force si on ne fait rien.

Le regard de l’empereur était ailleurs, il repensait à cette phrase, de Martignac, avant même de recevoir le quémandeur, quant au détour d’une question sur la probité et l’élévation d’une nouvelle étoile, le nom de Pinçon fut associé au mot trahison.

« Trahison ! s’était exclamé Napoléon. Que me chantez-vous là, Martignac ? Ce Pinçon est bien mieux un arriviste au front bas qu’une taupe aux yeux retors. Non, non, puis c’est davantage un prétentieux à n’en plus finir, et comme il est bon ton de se gargariser d’homme du peuple, bien qu’il ait été élevé chez les capucins étant bambin, nourri et logé, avec une perspective d’avenir dans un cabinet d’avocat dans ses jeunes années, il s’en pavane comme un pair de France avec l’aplomb d’un Danton sans le génie ni la force de conviction. On aura tout vu ! Mais là, trahison, le mot n’est pas à prendre à la légère. Quoi ? L’Angleterre qui plus est ! Ce n’est plus un moulin, c’est un quai pour débarquer de l’Edouard III et du duc de Lancastre, cette affaire sans fin ! »

L’homme à la droite de l’empereur ne tarissait pas en explication pour le condamner, en argument, sur ses velléités savamment orchestrées, ses humeurs, ses escapades sans motifs en particulier, si ce n’est, dit-il, son amour pour la gente féminine, et bien sûr des complices appréhendés qui gesticulaient dans tous les sens, opinaient du chef de haut en bas pour répondre un grand ‘oui’ à la question de la dissidence et des offres de la perfide Albion pour renverser l’empereur.

Que tout cela embêtait grandement Napoléon ; ce Pinçon était un bon étançon entre le rez-de-chaussée et l’étage, le bon coussin pour combler l’interstice entre l’élite de l’état-major et les hommes de front, depuis la conscription obligatoire, dans une carrière qui ne faisait plus rêver la jeunesse. Que de dents grincées et que de soucis pour l’an suivant.

— Il faudrait bien des garanties, sire-duc, reprit le boulanger, et puis, nos gars, ils sont pas bêtes, ils voient que le pays n’est plus comme avant. Faut réveiller le niais qui dort au fond du puits, comme disait mon cousin, Gaston, le même qui pinçait la gueuse et ronflait à raire rompre la jointure des portes, rah, ce Gaston, vous l’auriez vu en action !

C’est dans pareil moment que la journée instituée par les soins du mauvais Martignac revêtait des couloirs rouges du sang, de noirceur aussi, mais également d’intimes convictions d’arrêter les frais pour l’année suivante et de terminer cette bêtise de la rencontre d’un homme avec son peuple au pied du palais. Une idée de bon prêtre prêchant la bonne parole dans son cloitre ; la rencontre se fait sur le champ de bataille, auréolé des victoires acquises par la sueur et la fureur, dit l’homme expérience s’étant hissé au titre d’empereur.

— Et puis, reprit le boulanger, et puis…

Et puis, qu’il me rend fou celui-là avec son pain, son Gaston et ses ronds de jambe pour détourner mon attention ! pensa avec un éclair d’animosité Napoléon.

Son pain, l’affaire est déjà entendue et réglée en amont, mais décision prise trop tardivement pour annuler le convoi des quémandeurs, le boulanger en tête ; la farine rentre désormais en abondance, le prix de l’orge est stable, le ravitaillement dans les régions éloignées, approvisionnées et l’acheminement rétabli sur les longues distances. Il vient pour rien, ce gus, mais il ne le sait pas, et l’empereur doit montrer qu’il l’écoute et que son problème se résoudra directement. Car ce n’est pas lui seul à convaincre, les devanciers également en ayant vu qu’il tenait sa promesse, les petites mains derrière, l’abbé qui s’inquiète de la situation, les franciscains qui reviennent à la charge pour plaider faveur aux bougres qui les vilipendaient pendant la Révolution, les anciens prévôts et viguiers qui recueillent les doléances au quotidien, et j’en passe et des meilleurs. Tout ce beau monde se plaint, et il se plaint bien plus qu’avant ! D’autant plus qu’ils font des réclamations, une toile qui touche chaque personne, du coin le plus reculé du Cotentin au pied de l’éléphant de la Bastille, jusqu’au parvis de Notre-Dame, avec les égoutiers… les égoutiers, voilà que le boulanger en parle !

— Mon ami, celui qui tient les comptes, près du marché aux tisserands, il en a entendu parler des égoutiers, ils disaient même que c’était à cause du pain, qu’on a envoyé bien des saletés au-devant d’un monument redevenu hautement sain.

— Et qui a fait la jonction entre les égoutiers et les tisserands ? fit Napoléon, spontanément tout debout, de grosses boules blanches avides d’informations se tenaient en lieu et place de ses yeux éteints, d’une fin de journée ennuyeuse.

— Eh bien… eh bien, qu’en sais-je ! On ne nous dit rien, à nous, les talmeniers, à moins que ça nous pousse à sortir pour tirer une gueulante, le calme plat, un pet de mouche au mieux quand on tire les rideaux pour fermer boutique, et si le nourrisson braie un coup trop haut, on dit qu’on cache des miches en arrière-boutique, moi, j’vous dit que c’est faux, vous pouvez vérifier.

Napoléon s’état rassis, presque en se laissant tomber sur le siège, la mine de nouveau basse, les cernes marqués, il pestait en marmonnant à lui-même :

« Ce Martignac, cette idée risible, délétère et mauvaise pour ma concentration, vaine perte d’énergie comme toujours. »

Il lui fit ainsi signe de s’en aller, un geste savamment expliqué à tous les quémandeurs pour éviter de faire répéter l’empereur ou de le mettre dans une mauvaise disposition. Si tant est que les demandes, filtrées au préalable, laissent toutefois passer des faciès colériques jusqu’aux tentatives explicites de meurtre, le levé de main au-dessus de sa tête en la faisant tournoyer a toujours fait mouche : ‘allez-vous-en maintenant’. Toute la codification complexe des salons parisiens, en passant par les efforts de courtoisie, d’une maîtresse de maison qui devait ouvrir un livre et lire le premier chapitre, ou jouer quelques notes de piano, voire d’accompagner le visiteur au pas de sa porte, après lui avoir dévoiler un tableau près de la sortie, une sottise, une perte de temps pour celui qui mit au pas et dans un seul rythme le monde européen.

Seul son esprit restait fixé sur les quelques mots de Martignac, il soliloquait, comme si son ministre était devant lui : il connait les tenants et aboutissants sur l’affaire Rostoptchine, sire. De plus, je crois que nous tenons notre entremise ; Achille n’a pu se faire aider qu’avec l’appui d’un haut gradé, cela ne fait aucun doute. — Et le lord, dans ce cas ? — Oh ! celui-là, c’est le pire de tous…

Avant même de s’en rendre compte, l’artisan était revenu sur ses pas, se grattant la tête avant de s’exprimer :

— Maintenant que j’y pense, intervint le boulanger, les égoutiers, ils ont dit que l’Anglais allait faire des merveilles.

— L’Anglais ? questionna Napoléon. Quel Anglais, le peuple ou un seul ?

— Celui du blocus, sire-duc.

— Et alors ! qu’ont-ils dit, vos égoutiers ?! Il me faut un nom !

— Que l’Anglais allait faire des merveilles, répondit-il béatement, tout le reste est sorti de mon oreille aussi vite que c’est rentré.

— Le lord, le lord anglais, que coglione ! je le savais que c’est la dernière pièce de l’échiquier… mais bon sang, pourquoi ce diable vert arrive-t-il à nous échapper ! éructa-t-il.

— Et ça parlait de roublardise, reprit benoitement le boulanger, d’un complot caché autour de Moscou, enfin de ces choses-là, en autres…

La tête de l’empereur se changea immédiatement en spectre ; les pores de sa peau se dilataient comme après un bain d’eau très chaud. Frémissant, il revoyait Martignac, le dos courbé le flegme gravé sur le front et les joues, lui répéter à l’envi :

« Ne vous inquiétez pas, sire, l’information est scellée, personne n’est au courant, l’affaire de Moscou est close. »

 

Avant de sortir définitivement, le boulanger regarda longuement l’empereur, et il dit :

« Le peuple vous aime encore, sire. Mais vous devez l’aimer en retour.

Il ne manquait pas grand-chose pour réussir à décrocher un nouveau sourire sur le visage affadit de l’empereur.

« Quelle journée fructueuse, ce bon Martignac en sera récompensé. »

Mais par grande surprise, Pinçon fut retrouvé mort, pendu dans sa cellule, avant même d’avoir pu témoigner.